ADN: la importancia del descubrimiento de la doble hélice

doble helice del adnEn 1953, el descubrimiento de Francis Crick y James Watson de que el ADN se dispone en forma de una hélice doble constituyó uno de los logros científicos más importantes del siglo XX. Tan importante fue que se lo equipara a la teoría de la relatividad de Einstein y a la desintegración del átomo.

Aunque los primeros especialistas en genética habían demostrado claramente que los genes son los responsables de herencia, no había casi ninguna información sobre los procesos químicos implicados en ello.

En este contexto, Crick y Watson cambiaron radicalmente la situación al demostrar cómo actúan los genes. Estos investigadores iniciaron una nueva era de la biología molecular en la que iba a ser posible evaluar, cartografiar y, en última instancia, modificar la actividad genética.

La idea de la doble hélice también apuntó, claramente, el mecanismo a través del cual el código de la vida se copia a medida que las células se dividen, de forma que cada cadena de ADN proporciona una plantilla a partir de la cual es posible la duplicación de las instrucciones. Tal como señalaron Crick y Watson en un artículo que publicaron en la revista Nature, en abril de 1953: “No se nos escapa que el emparejamiento específico que proponemos surgiere de manera inmediata un posible mecanismo de copia del material genético”.

Por otra parte, detallaron: “Es bastante probable que gran parte o toda la información genética de cualquier organismo se localice en los ácidos nucleicos, generalmente en el ADN; no obstante, también hay algunos virus pequeños que utilizan el ARN como material genético”.

Es preciso aclarar que encontrar la estructura del ADN no fue un proceso sencillo ni que fue obra solamente de los estudios de estos dos investigadores. En la segunda parte de este artículo, se verá cómo fue esa búsqueda.

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